外國遊客知道日本有藝妓,但多數不知道她們在哪裡。很多人會回答京都,但他們卻不知道,東京也看得到藝妓。

日本現在大概有30到40個藝妓特區,每個特區由一個辦公室(又稱見番)負責統整、組織該地的表演活動。

京都有5個藝妓特區,東京有6個,不包括個別營運的藝妓茶屋。從新潟到長崎,日本各地皆設有藝妓特區。

很多人認為,京都的藝妓最傳統、最道地,因為京都是千年古都。但是,這個邏輯不通,因為藝妓是近400年來的產物,從這個角度來看,不論是京都或東京的藝妓文化,歷史同樣悠久。

藝妓特區的地點多元,通常位於神社附近,以方便攬客,這是因為早期盛行「祈禱、花錢、玩樂」的觀光模式。京都的「上七軒」因七間茶屋位於神社隔壁而得名。淺草藝妓特區因鄰近東京觀光景點觀音寺,而人氣不衰。有些藝妓特區靠近城堡,如名古屋和盛岡,這些特區比較高級,客群都住在附近,以常客居多。靠近溫泉的特區則等級較低,因為以接待散客為主。

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早期的聯外道路上有過夜客棧,這裡常見藝妓特區,從東京到京都共有52個驛站,很多都設有特區,但因客人流動率大,等級較低。每當我表現不好時,師父總會念說,我跟品川的藝妓沒兩樣! 現在的品川高樓林立,很難想像這裡曾是藝妓特區、曾是東京通往京都的第一個驛站。現在的品川,以及下一個驛站大井海岸已不見藝妓特區。接下來的幾個驛站如湯河原、熱海和箱根,特區等級較低,有些藝妓沒有上白粉、穿著正式服裝就出門迎客,有些茶屋還會叫藝妓和「伴遊」(穿著和服卻沒有受過藝妓訓練的小姐)混著表演。對於高級特區而言,簡直難以想像,因為他們對藝妓的規範非常嚴格。

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藝妓特區也伴隨產業的興衰。以位於東京灣的深川為例,這裡曾是木材產業中心,生意興隆。不過,當大家捨棄船隻用貨車搬運木材後,深川的生意一落千丈,藝妓特區也跟著消失。

成為藝妓後,我獲得澳洲政府一筆研究藝妓的獎學金,很幸運能走訪各地藝妓特區、辦公室,與藝妓和茶屋主人交流,並建立全日本的藝妓聯絡網。

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訪查結束後,我再次受邀回到各特區,與當地藝妓一起演出。我也邀請幾位藝妓到東京來,與我一起赴宴表演。事實上,這樣的交流很罕見,大部分藝妓只會跟所屬特區的同伴一起表演。因此,很多藝妓都以所屬特區為基準,推想其他特區的狀況,很少藝妓可以走遍日本,以客觀角度看待自己的特區。我很幸運能夠得到澳洲政府的支持,走訪許多特區,與當地藝妓交流,看到不同營運方式。

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關於藝妓#1:神秘的藝妓芳蹤
關於藝妓#2:粉墨登場・藝妓妝容
關於藝妓#3:藝妓特區

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